En 2018, un total de 182 personas murieron por causas relacionadas al calor en el área de Phoenix.

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La temperatura del pasado 3 de mayo estaba aumentando hacia los 90 grados Fahrenheit (unos 32 grados centígrados aproximadamente), cuando los miembros de la Misión de Rescate de Phoenix se acercaron a Juan Manuel Beltrán Rendón, un hombre afectado por el clima que permanecía sentado en una piedra detrás de una gasolinera JC QuikStop.

El conductor Cliff Danley puso un dedo en su cabeza y le dijo que ahí es donde guarda un mapa de todos los lugares en los que se reúne la gente sin hogar, en Phoenix. Uno de esos espacios es el pequeño lote detrás de una tienda de licores en la Séptima Avenida y la Calle Cocopah, donde Danley observó a algunas personas.

La camioneta Ford se detuvo frente a Beltrán Rendón, que estaba sentado a la sombra del árbol de un vecino. Brian Farretta saltó para dar al hombre de 49 años un par de botellas de agua de la marca Kirkland, además de bolsas con artículos de baño.

Beltrán Rendón comentó que ha estado sin hogar durante al menos tres años, lo que lo convertirte en uno de los miles de arizonenses que sufren de la falta de vivienda.

Durante los meses de verano, la Misión de Rescate de Phoenix viaja por las ciudades de Phoenix, Avondale, Glendale y Peoria, para distribuir botellas de agua y artículos de higiene personal a las personas sin casa, uno de los grupos con mayor riesgo de muerte por el calor.

"Las personas (sin hogar) se encuentran en estados extremadamente vulnerables", indicó Nathan Smith, portavoz de la organización Phoenix Rescue Mission.

Smith también ha visto esa fragilidad durante la campaña que busca aliviar del calor, realizada por la organización sin fines de lucro.

"Algunas personas están casi al borde de la muerte", dijo. "Hemos tenido que llamar al Departamento de Bomberos para que nos ayude. Las personas están en su peor momento, y realmente están luchando ".

Muertes asociadas al calor en el Condado Maricopa

En 2018, un total de 182 personas murieron por causas relacionadas al calor en el área de Phoenix. Los casos involucraron a personas sin hogar, gente que trabaja al aire libre y adultos mayores recluidos en sus propias casas.

En 2018 el calor se cobró 182 vidas en el área de Phoenix

Un informe preliminar del Departamento de Salud Pública del Condado Maricopa, muestra que tan mortal se ha convertido el calor. El departamento confirmó que hubo 182 muertes relacionadas con el calor en el Condado Maricopa en 2018. Ese es el mayor número de muertes por calor durante los últimos 13 años.

Es el tercer año consecutivo en que el número de muertos ha establecido un nuevo récord. En 2016, murieron un total de 154 personas. En 2017, el número aumentó a 179.

Para el 2018, en 119 casos, el calor ambiental fue la causa directa de la muerte. En los otros 63 casos, el calor contribuyó a la causa del fallecimiento.

Entre los casos en que el departamento pudo confirmar la situación de vida del paciente, 42 personas que murieron habían quedado sin hogar. Otros que fallecieron incluyen a trabajadores que hacían su actividad al aire libre y adultos que estaban en sus casas y que pueden no haber tenido el aire acondicionado adecuado.

La mayoría de las muertes se produjeron al aire libre y en hombres, según el informe.

Pero el registro aún no es concluyente, señaló la Dra. Vjollca Berisha, epidemióloga principal del Departamento de Salud Pública del Condado Maricopa. Un análisis más detallado proporcionará un desglose más exacto, por ejemplo, si hubo más trabajadores al aire libre que murieron que en los años anteriores.

Un nuevo número desconcierta a Berisha, sin embargo.

"Por lo general, vemos que ocurren muertes en los meses de junio, julio y agosto", comentó Berisha. “Pero el año pasado, si observas septiembre, hubo incluso más muertes que en junio. No sé cuál podría ser la razón. No hemos visto esto anteriormente y estamos buscando el por qué".

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No es raro que el área de Phoenix sufra temperaturas de 100 grados en septiembre. El monitoreo del calor a lo largo de los años ya muestra esta inquietante tendencia: no solo es que hace calor en Phoenix, sino que cada vez está mas caliente.

Berisha especuló que si la temporada de calor se alarga, la región podría esperar más muertes relacionadas con el calor en septiembre.

Pero los efectos sociales podrían ser la verdadera explicación.

El récord del calor en Phoenix en 2016 no fue el único responsable de más muertes ese año, sugirió un estudio realizado por los investigadores Hana Putnam y David Hondula de la Universidad Estatal de Arizona.

En la reunión de la Sociedad Meteorológica Americana de 2019 en Phoenix, Hondula hizo una presentación sobre sus hallazgos titulada "No es el calor, es la vulnerabilidad". El estudio atribuyó el aumento en el riesgo del calor del 2016, a los cambios demográficos y factores sociales, que posiblemente incluyen:

  • Personas sin hogar y sin un techo.
  • El envejecimiento de la población.
  • Más construcción.

Un recuento del 21 de enero del 2019 también encontró que por sexto año consecutivo, la falta de vivienda aumentó en el Condado Maricopa.

Heat Relief Network presenta ayudas para mascotas

Para abordar los riesgos de salud en los meses más calurosos, la Asociación de Gobiernos de Maricopa, lanzó la Red de Alivio de Calor en 2005. La red comprende lugares de refugio con aire acondicionado e hidratación en todo el Valle, como la Biblioteca Central de Burton Barr, así como sitios donde las personas pueden donar agua

Los refugios se muestran en el mapa en internet del sitio de Heat Relief Network.

Para aumentar la concientización, un equipo de voluntarios sale a la calle para proporcionar agua, mapas impresos y transporte al refugio más cercano, apuntó Brande Mead, directora de Servicios Humanos de la asociación.

"Una cosa que no sabemos (sobre las muertes asociadas con el calor en 2018) es si alguno de ellos intentó acceder a la Red de Alivio del Calor", dijo Mead. "Es desalentador porque nuestro objetivo es prevenir las muertes".

Mead reconoció que la Red de Alivio al Calor tiene limitaciones y huecos en su cobertura, incluyendo a las personas que no tienen acceso a Internet y las personas mayores que se quedan en el interior de sus casas.

Este año, la Red de Alivio del Calor está introduciendo nuevas opciones de ayuda para mascotas, como depósitos con agua y correas plegables. La red también incluye 13 estaciones de hidratación de emergencia que permiten llegar con mascotas.

“Con suerte, esto puede mejorar los servicios para las personas sin hogar que no pueden entrar en refugios con sus perros”, aseguró Mead.

En respuesta a los riesgos del calor que se pueda sentir en interiores, la asociación ofrece programas educativos a los centros para personas de la tercera edad, buscando que los residentes puedan reconocer los signos de un golpe de calor. Mead también aconseja a los residentes que se pongan de acuerdo con sus vecinos ancianos y confinados en sus hogares en los días con avisos de calor.

La gente debería ser consciente de que el calor no solo afecta a los ancianos, expresó, mencionando dos muertes que fueron noticia recientemente.

El 22 de abril en Glendale, una niña de 18 meses murió luego de que la dejaron dentro de un automóvil.

El 2 de mayo, un joven de 16 años murió mientras hacia caminata en la montaña Picacho Peak, con un grupo de Boy Scouts.

"El calor realmente es mortal en Arizona", dijo Mead. "Es muy triste escuchar de estos casos".

La financiación más directa, así como la información y los comentarios, podrían llevar a nuevas mejoras en la Red de Alivio del Calor, agregó Mead.

La asociación ha pedido a todos los socios que participan en la Red de Alivio del Calor que registren la cantidad de personas que usan su estación, la cantidad de botellas de agua entregadas y la cantidad de mascotas que ingresaron. El público también puede enviar sus comentarios a la Asociación de Gobiernos de Maricopa.

"Esperamos que nos ayuden a determinar cuáles son las necesidades", expuso Mead. "Es importante saber, primero que nada, qué tipo de impacto estamos teniendo, y segundo, planear para el próximo año".

Programa para evitar el abuso de sustancias podría reducir riesgo de muertes por calor

El alcohol y el calor no son una buena combinación, explicó Danley durante su recorrido del 3 de mayo con la Misión de Rescate de Phoenix. La mitad de las muertes por el calor en 2018, involucraron el uso de alcohol o drogas. Muchas de las personas sin hogar que se encuentran en el sitio sin fines de lucro están luchando contra el alcoholismo y las adicciones a los opioides, indicó.

Isaac Healis, un voluntario de ese día, siente empatía porque antes fue una persona que estuvo sin hogar. Durante cuatro años, experimentó lo que era tener una adicción, mientras sobrevivía los veranos en las calles de Phoenix. Después de completar el programa de recuperación de Phoenix Rescue Mission, ha estado sobrio por primera vez desde que tenía alrededor de 12 años, recordó.

"Es mi vocación ayudar a aquellos en los que alguna vez estuve", dijo Healis.

En 2005, Danley también se encontró viviendo en las calles durante un par de meses, luego de un matrimonio que se derrumbó. Él trabajó arduamente dos programas de recuperación por abuso de sustancias antes de completar el programa de recuperación de Phoenix Rescue Mission.

Ahora es capellán y, antes de la campaña para el alivio del calor, dirigió una oración grupal.

El grupo se detuvo en el QuikTrip de las avenidas 27 y Northern. Un grupo variado de personas que viven en situación de calle se encontraba en la parada del autobús, incluida V., una mujer que se negó a dar su nombre completo.

Miró con cautela la furgoneta de la Misión de Rescate Phoenix, pero aceptó un par de botellas de agua y una tarjeta de información .

"Es un momento difícil", dijo V., refiriéndose al calor, que en ese momento había alcanzado los 90 grados. "Pero es un tiempo difícil en cualquier instante. Si no estoy encerrada, iré. No saldré hasta la noche".

"A veces es mejor estar encerrado ahí dentro, que para estar aquí", admitió.

Traducción Alfredo García

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