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Luis Raudel cannot go outside due to air pollution and grass farmers fear for their daughter. Cities on the U.S.-Mexico border suffer in a toxic haze. The pollution is making people sick and cutting lives short, yet polluters face little enforcement. Zoe Meyers, Palm Springs Desert Sun

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Los principales reguladores de aire de California están lanzando un nuevo plan para combatir la contaminación a lo largo de la frontera con México, que proporciona docenas de monitores de calidad del aire para rastrear los niveles de contaminación al sur de la frontera en Mexicali.

Los primeros 25 monitores de aire de la Junta de Recursos del Aire de California fueron entregados a funcionarios de la ciudad en Mexicali esta semana, y a la brevedad un total de 50 nuevos dispositivos de monitoreo medirán la contaminación en la ciudad y el Valle.

El impulso para expandir el monitoreo aéreo cerca de la frontera está tomando forma como parte de una iniciativa de mayor magnitud que involucra a agencias ambientales en California y México. Funcionarios de ambos lados de la frontera han discutido recientemente las formas de trabajar de manera más cooperativa en una región plagada de algunas de las peores partículas de contaminación en América del Norte.

La decisión se derivó de una investigación de The Desert Sun, que examinó la grave contaminación del aire en la frontera y los efectos en la salud de las personas.

Los miembros de la Junta de Recursos del Aire de California también decidieron este mes nombrar a un regulador de alto rango para una nueva posición que supervise los esfuerzos para limpiar el aire en la región fronteriza.

"Creo que se nos hizo tarde en contar con algún mecanismo para interactuar en esa larga frontera que tenemos con México, y que seamos tan útiles como podamos, dentro de nuestras restricciones, para hacer eso", dijo Héctor De La Torre durante una reunión en Sacramento el 13 de diciembre. "Absolutamente creo que necesitamos tener a alguien aquí que sea responsable y que se ocupe de todos esos problemas".

Luis Olmedo, director ejecutivo del Comité Cívico del Valle, planteó en la reunión la idea de contratar a un nuevo oficial ejecutivo auxiliar para que se concentre en la frontera. La sugerencia atrajo el apoyo entusiasta de varios miembros de la junta.

"Creo que necesitamos botas en el terreno", dijo Diane Takvorian, miembro de la junta directiva, en referencia a que tienen que ponerse a trabajar ya.

La investigación de The Desert Sun reveló que las personas se están muriendo de enfermedades respiratorias a una tasa más alta en Mexicali que el promedio nacional de México, y que las muertes por enfermedades respiratorias están aumentando.

También mostró que si bien el aire está enfermando a las personas en ambos lados de la frontera, un patrón de supervisión gubernamental débil y la laxa aplicación de la ley en Mexicali está permitiendo que la contaminación continúe sin disminuir. La ciudad tiene solo cuatro dispositivos de monitoreo de aire operados por el estado, lo que deja los niveles de contaminación sin medir en muchas áreas afectadas por el viento de las fábricas.

El asambleísta de California Eduardo García, demócrata de Coachella y uno de los 16 miembros de la Junta de Recursos del Aire, citó la serie durante la reunión.

"La semana pasada, en nuestro periódico local The Desert Sun, y todos ustedes tienen esos enlaces en su correo electrónico, ha habido una serie de artículos que abordan las condiciones peligrosas que están ocurriendo en nuestra región fronteriza", dijo García.

Mientras el presidente Donald Trump está presionando para que se construya un muro fronterizo, dijo Ruiz, es importante para California adoptar un enfoque diferente y trabajar en cooperación con México para abordar la contaminación y los problemas de salud relacionados a ello en las comunidades fronterizas.

"Siempre he querido decir que en lo absoluto, no existe ninguna pared lo suficientemente grande o lo suficientemente alta -algo que se discute en Washington mientras hablamos de esto en este momento- que pueda abordar estos problemas que tenemos ante nosotros", dijo García. "Pero nuestras acciones, nuestras directrices políticas, estos tipos de enfoques de colaboración pueden resolver algunos de estos problemas".

Olmedo también dijo que envió la serie por correo electrónico a algunos de los miembros de la junta antes de la reunión, lo que cree que podría haber ayudado mientras defendía la asignación de un regulador para que se centre a tiempo completo en la frontera.

"El hecho de que traje conmigo el poder del periódico, ese gran periodismo de investigación, selló el acuerdo", dijo Olmedo. "Definitivamente contribuyó".

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Hace varios meses, los reguladores ambientales de las agencias de California y las agencias mexicanas comenzaron a asistir a una serie de reuniones en Calexico para hablar sobre formas de cooperar para reducir más la contaminación del aire en ambos lados de la frontera.

Sus esfuerzos comenzaron en mayo, cuando la Junta de Recursos del Aire de California discutió un plan local de calidad del aire. La evaluación anual mostró, como lo ha hecho durante años, que el aire en Calexico cumpliría con la norma anual para partículas finas, conocida como PM2.5, si no fuera por las emisiones de Mexicali que cruzan la frontera.

Los miembros de la junta dijeron que se debería hacer más para proteger la salud de los residentes. Les pidieron a su personal que trabajara con el Distrito de Control de la Contaminación del Aire del Condado Imperial, así como con otras agencias y grupos en el Valle Imperial y Mexicali, para considerar qué medidas adicionales se pueden tomar para abordar los problemas de contaminación.

Después de convocar cuatro reuniones en Calexico, la Junta de Recursos del Aire de California, o CARB, publicó un borrador de “plan de trabajo” para mejorar la calidad del aire en la región fronteriza. El borrador, que se publicó el 5 de diciembre, presenta recomendaciones para pasos inmediatos y estrategias a largo plazo en ambos lados de la frontera, que van desde un mejor monitoreo hasta el fortalecimiento del cumplimiento.

Un nuevo plan anticontaminación

El plan exige medidas para reducir el humo de la quema de basura e incendios agrícolas, y recomienda cambios en el ineficaz programa de control de smog de vehículos de Baja California, incluida la adición de multas por incumplimiento.

Según el plan, Mexicali se agregará al contrato del Condado Imperial de alertas y pronósticos de calidad del aire, lo que permitirá a los residentes de la ciudad recibir alertas de contaminación por correo electrónico y una aplicación móvil. Tal como está ahora, algunos residentes en Mexicali se inscriben para recibir alertas del Condado Imperial porque el sistema de monitoreo funciona mejor al norte de la frontera.

El plan señala que los caminos sin pavimentar en Mexicali son una fuente importante de polvo y dice que pavimentarlos deben ser una prioridad. Como paso inicial, la ciudad recientemente presupuestó el equivalente de 5 millones de dólares para pavimentar 15 millas de caminos  de terracería

La ciudad de Mexicali y CARB también se están uniendo para instalar los nuevos monitores de aire en la ciudad. Los funcionarios de CARB acordaron prestar los sensores Purple Air de la ciudad para rastrear los niveles de contaminación y brindar capacitación sobre cómo usarlos y recuperar los datos. El proyecto le costará a la agencia un estimado de 30,000 dólares durante 2018 y 2019.

Kurt Karperos, el oficial ejecutivo adjunto de la junta, dijo que los monitores proporcionarán información mucho más detallada sobre las áreas donde los niveles de contaminación son más altos.

"Eso es fundamental para entender qué fuentes quieres controlar. Es fundamental para comprender lo que se debe hacer para hacer cumplir la ley ", dijo Karperos. "Por lo tanto, queremos ver esto en curso".

El plan dice que los nuevos datos de monitoreo "permitirán a las autoridades investigar las fuentes del alto PM2.5 y aumentar la aplicación de la ley cuando sea necesario".

Como parte del acuerdo, la oficina de protección ambiental de Mexicali enviará informes trimestrales a CARB, que según el documento asegurará que "se tomen medidas para investigar y hacer cumplir las normas de calidad del aire".

La agencia de California previamente ayudó a monitorear los niveles de PM2.5 en dos sitios en Mexicali bajo un programa temporal, que terminó en abril. Ahora los funcionarios de CARB buscan utilizar los fondos de la Agencia Federal de Protección Ambiental para iniciar un contrato por dos años más de monitoreo, lo que generaría más datos para el sistema de alertas de calidad del aire de Imperial Valley.

La contaminación que se cierne en el aire a lo largo de la frontera proviene de muchas fuentes, incluido el polvo de las parcelas, el humo de la quema de cultivos, el smog que sale de los escapes de los vehículos y los incendios de basura que se llevan a cabo en lotes baldíos alrededor de Mexicali. El polvo arrastrado por el viento desde las orillas del Salton Sea también se adhiere a la contaminación, al igual que las nubes de humo que emanan de las fábricas de Mexicali.

El Departamento de Protección Ambiental de Baja California ha estado recolectando datos de emisiones de aproximadamente 120 compañías, pero aún no ha hecho disponibles los datos de tal manera que permitan al público ver lo que informa cada empresa.

"Estamos empezando"

Elizabeth Melgoza, un funcionario de planificación de la calidad del aire de CARB, citó los hallazgos de The Desert Sun mientras daba una presentación sobre el plan, y dijo que la agencia está comenzando con un contrato financiado con fondos federales para mejorar las estimaciones de emisiones en Baja California.

"Como se informó en The Desert Sun la semana pasada, muchas fuentes no están incluidas en el último inventario de emisiones de Mexicali, y este contrato actualizará y mejorará las estimaciones de emisiones", dijo Melgoza.

Señaló que los pasos iniciales que han salido de las reuniones durante los últimos meses representan un progreso.

"Sin embargo, apenas estamos comenzando", dijo Melgoza. "Es importante recordar que CARB no tiene jurisdicción en México y, aparte de los esfuerzos con los que podemos ayudar directamente, se necesitarían cambios adicionales dentro del gobierno y la legislación para hacer realidad estas recomendaciones".

Lea la serie completa de The Desert Sun:Ciudades envenenadas, Frontera Mortal

Ella y otros funcionarios dijeron que el borrador del plan está destinado a actualizarse a medida que avanza el trabajo. Se titula Plan de trabajo de calidad del aire del Condado Imperial-Mexicali para mejorar la calidad del aire en la región fronteriza. Dice que el objetivo principal es "fomentar la colaboración continua y la construcción de soluciones para que un día todos los residentes en esta región transfronteriza puedan respirar un aire saludable".

Autoridades gubernamentales de Mexicali elogiaron los nuevos esfuerzos de colaboración y dijeron que están tomando medidas para reducir la contaminación. Luis Flores, director de protección ambiental de la ciudad, les contó a los miembros de la Junta de Recursos del Aire de California sobre el último proyecto de pavimentación de la ciudad y los esfuerzos para detener las ventas de fuegos artificiales y combatir la quema de basura.

"Creo que ustedes están enterados que en las últimas fechas se ha considerado Mexicali como una de las ciudades más contaminadas del norte de Mexico y del sur de Estados Unidos”, dijo Flores.

Los esfuerzos conjuntos detallados en el nuevo plan ayudarán significativamente, dijo, y la red de monitoreo aéreo transfronteriza expandida generará información que ayudará a los investigadores, así como a los reguladores ambientales.

"Creo que es una decisión muy, muy sabia porque compartimos el mismo espacio aéreo, con condiciones similares en ambos lados de la frontera, que afectan a las comunidades del lado mexicano y del lado de los Estados Unidos", dijo Flores. "Y creo que tenemos que asumir el desafío de trabajar de manera colaborativa para definir las nuevas reglas sobre cómo abordar este problema".

Matt Dessert, oficial de control de la contaminación del aire del Condado Imperial, le dijo a la junta que el esfuerzo de trabajar con las agencias en México debería ayudar.

"Creo que una solución real a los problemas de calidad del aire en el Condado Imperial solo se puede lograr trabajando cooperativamente con nuestros vecinos en México", dijo.

Los defensores de la salud en el Valle Imperial han dicho que el aire contaminado representa una injusticia ambiental en una de las áreas más pobres de California, donde la población es predominantemente latina y la economía depende de la agricultura.

Los niños en el Condado Imperial son llevados a salas de emergencia para la atención del asma, en lo que representa una de las tasas más altas del estado.

El asambleísta García dijo que los problemas de contaminación de la frontera también tienen un significado personal para él. Sus padres son originarios de Mexicali y sus abuelos y otros familiares todavía viven allí. A menudo ha cruzado la frontera para visitar a la familia.

García agradeció a los funcionarios mexicanos por venir a Sacramento y dijo que está encantado de ver avances hacia una mayor cooperación.

García viajó a México a fines de noviembre con un grupo de legisladores de California para la toma de posesión del presidente Andrés Manuel López Obrador. Se reunió con funcionarios recién nombrados, entre ellos el secretario de Relaciones Exteriores, Marcelo Ebrard, y el subsecretario de Medio Ambiente, Sergio Sánchez.

García dijo que puso en la conversación el contaminado Río Nuevo, que fluye desde Mexicali a través de la frontera hacia Calexico, y también discutieron los problemas de contaminación del aire. Dijo que los funcionarios mexicanos expresaron su apoyo para dedicar más recursos a la región fronteriza y a la regulación y aplicación del medio ambiente.

"Una de las cosas buenas de esta nueva administración en México es que estarán allí por un tiempo, y algunos de nosotros también estaremos aquí por un tiempo", dijo García. "Y podemos establecer estas asociaciones para poder ejecutar estos planes".

Mary Nichols, presidenta de la junta, dijo que también se reunió con Sánchez este mes en las conversaciones sobre el clima llevadas a cabo en la U.N. en Polonia. Ella lo elogió por estar bien informado sobre temas de calidad del aire en ambos lados de la frontera.

"Me hizo declaraciones similares sobre su compromiso y el compromiso del gobierno nacional de trabajar en estos problemas fronterizos con nosotros", dijo Nichols. “Entonces, creo que eso solo refuerza el punto que hizo el asambleísta García, que ahora tenemos una oportunidad maravillosa para construir algo en los próximos años. Eso es realmente genial ".

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Construyendo lazos California-México

Durante la campaña presidencial de México, López Obrador capitalizó el desencanto de los votantes con el status quo, ya que prometió combatir la corrupción y reducir la pobreza. Ahora, mientras se prepara para hacer cambios en los gastos del gobierno, ha propuesto recortes presupuestarios para algunas agencias, incluida la reducción de fondos para el ministerio federal de medio ambiente en aproximadamente un tercio.

García dijo que espera que si el Ministerio de Medio Ambiente sufre recortes, el compromiso de la nueva administración de poner más recursos en la región fronteriza aún se mantenga. Dijo ser optimista.

"La relación entre California y México es más fuerte que nunca", dijo García. "Estamos trabajando en colaboración con nuestros homólogos".

El impulso para intensificar la cooperación transfronteriza coincide con otro esfuerzo de los reguladores de California para dirigirse a las comunidades donde las personas viven con el aire contaminado.

En septiembre, el CARB adoptó un plan para un programa estatal en el que trabajará con agencias locales y comunidades para abordar la contaminación del aire. El nuevo enfoque se estableció en virtud del Proyecto de Ley 617 de la Asamblea, que el gobernador Jerry Brown firmó en 2017.

La junta seleccionó las primeras 10 comunidades donde la agencia planea acciones específicas para limpiar el aire, y la lista incluye un área cerca de la frontera en el Valle Imperial que comprende Calexico, El Centro y Heber.

El aire es a menudo turbio en Mexicali y en el Valle Imperial, que contiene altas concentraciones de partículas en el aire.

La materia conocidas como PM10 incluye todas las partículas de menos de 10 micrones de ancho, aproximadamente una séptima parte del grosor de un cabello humano, mientras que las partículas ultrafinas de PM2.5 son un cuarto de ese tamaño y son más pequeñas.

Estas partículas se alojan profundamente en los pulmones, y algunas son lo suficientemente pequeñas como para entrar en el torrente sanguíneo. Su inhalación puede empeorar el asma y causar cáncer de pulmón y otras enfermedades respiratorias, y puede contribuir a ataques cardíacos y arritmia.

Grandes porciones del Condado Imperial han sido designadas como áreas de "no cumplimiento" para PM10 y PM2.5 bajo la Ley Federal de Aire Limpio. Pero este año, el Distrito de Control de la Contaminación del Aire del Condado Imperial solicitó que el área fuera rediseñada para cumplir con el estándar de PM10.

El distrito dijo que su revisión de los datos de monitoreo desde 2014 hasta 2016, excluyendo las tormentas de polvo impulsadas por el viento, mostró que el área cumplía con la norma federal para PM10. La Junta de Recursos del Aire de California aprobó la solicitud de redesignación del Condado Imperial. Y si la EPA federal está de acuerdo y aprueba el plan, el condado será reclasificado como que cumple con el estándar PM10.

Pero el miembro de la junta John Balmes dijo que aún queda mucho por hacer para que el área tenga un aire más limpio.

"Eso es una gran cantidad de partículas de contaminación", dijo. "Puede que no sea una violación de la Ley de Aire Limpio, pero tenemos que trabajar para tratar de reducir esas exposiciones al polvo".

Sin otros cambios, el condado aún se considerará un área de "incumplimiento" para PM2.5. Y los reguladores estatales dicen que eso se debe a la contaminación que continúa a la deriva a través de la frontera hacia California.

Ian James escribe sobre temas ambientales para The Arizona Republic. Póngase contáctelo en en ian.james@arizonarepublic.com o en Twitter en @ByIanJames.

Traducción: Javier Arce

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