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Bryant viajaba con al menos otras cuatro personas en su helicóptero privado cuando éste se precipitó contra el suelo y se vio envuelto en llamas

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Kobe Bryant, el astro retirado de la NBA que ganó cinco campeonatos, participó en 18 Juegos de Estrellas y se convirtió en uno de los grandes de su generación durante una carrera de 20 años con los Lakers de Los Ángeles, murió el domingo en un accidente de helicóptero. Tenía 41 años.

El accidente ocurrió cerca de la localidad de Calabasas, California, informó a The Associated Press una persona enterada de la situación. Otra persona enterada del caso dijo que Gianna, de 13 años e hija del exdeportista, pereció también.

Las dos fuentes hablaron a condición de permanecer en el anonimato porque los detalles del accidente no se han informado públicamente.

Las autoridades confirmaron que nueve personas viajaban en el helicóptero, y se cree que todas murieron. Pero no se divulgaron las identidades de los ocupantes.

El helicóptero se vino abajo alrededor de las 10 de la mañana (1800 GMT), unos 48 kilómetros (30 millas) al noroeste del centro de Los Ángeles.

Allen Kenitzer, portavoz de la Administración Federal de Aviación (FAA por sus siglas en inglés), dijo que el helicóptero accidentado era un Sikorsky S-76 y que se desconoce la causa de la tragedia.

Bryant residió al sur de Los Ángeles, en el condado de Orange, durante buena parte de su vida adulta, y solía utilizar helicópteros para ahorrar tiempo y evitar el conocido tráfico automovilístico en el sur de California. Incluso como jugador, acudía a prácticas y partidos usando helicóptero.

Tras el retiro, siguió empleando a menudo estas aeronaves, mientras atendía sus negocios.

La Junta Nacional de Seguridad en el Transporte (NTSB) envió a un equipo de investigadores al lugar del siniestro. Esta dependencia suele emitir un reporte preliminar en un plazo cercano a 10 días acerca de lo que han descubierto los investigadores.

Sin embargo, la NTSB no mencionará una causa probable, y podría tardar un año o más en determinarla.

El Sikorsky S-76 “es considerado en general un buen helicóptero, con un registro positivo de seguridad”, comentó Gary C. Robb, abogado especializado en la aeronáutica en Kansas City, quien escribió un libro de texto sobre litigios en los accidentes de estas aeronaves. “Pero las partes fallan, las partes se rompen. Cualquier cosa puede pasar”.

La caída del helicóptero ocurrió a pocos kilómetros de la Mamba Sports Academy, el complejo de Bryant para entrenamientos de basquetbol en Thousand Oaks, California. Bryant, quien tuvo cuatro hijas con su esposa Vanessa, se dedicó a impulsar el deporte femenino tras su retiro.

Gianna, apodada Gigi, era una talentosa basquetbolista.

Colin Storm dijo que estaba en la sala de su casa en Calabasas cuando escuchó “lo que sonaba como un avión o helicóptero que volaba muy bajo”.

“Había mucha niebla, así que no podíamos ver nada”, relató. “Pero luego escuchamos que algo tronaba y un ‘¡bum!’”.

Poco tiempo después, la niebla se despejó, y Storm pudo ver que había una columna de humo que se levantaba desde la ladera de una colina frente a su vivienda.

Bryant se retiró en el 2016 como el tercer mayor anotador de la historia de la NBA, cerrando su carrera como un canastero prolífico, con un excelente juego general e incansable competitividad. Tuvo ese puesto hasta el sábado, cuando LeBron James le superó y se colocó tercero durante un partido en Filadelfia.

“Continuando el avance del deporte @KingJames”, escribió Bryant en su último tuit, como una dedicatoria al astro actual de los Lakers. “Gran respeto, hermano”.

Esa misma noche James expresó elogios para la carrera de Bryant.

“Me alegra que me mencionen en la misma conversación en que se menciona a Kobe Bean Bryant, uno de los mejores jugadores de la historia”, dijo James. “Es uno de los Lakers más grandes de todos los tiempos”.

En 2003, Bryant fue acusado de agredir a una empleada de 19 años en un complejo turístico de Colorado. Había dicho que ambos tuvieron relaciones sexuales por mutuo acuerdo, y la acusación se retiró eventualmente.

La mujer presentó después una demanda civil contra Bryant, con quien llegó a un arreglo extrajudicial.

Las noticias de la muerte provocaron muestras de pesar en todo el mundo del deporte y aun en otros ámbitos. Pero causaron particularmente dolor en Los Ángeles, donde Bryant era sin duda uno de los deportistas más populares y una de las figuras públicas más queridas.

La popularidad de Bryant siguió siendo considerable en su ciudad adoptiva, incluso mientras se ventilaban aquellas acusaciones de agresión sexual.

El próximo partido de los Lakers no está previsto sino hasta el martes por la noche, ante los Clippers, su rival de la misma ciudad. Pero cientos de fanáticos, muchos con camisetas de Bryant o parafernalia de los Lakers, aparecieron de improviso en el Staples Center y en el complejo aledaño de espectáculos LA Live el domingo. Algunos lloraron y se quedaron contemplando las pantallas gigantes, donde se mostró la imagen de Bryant.

La NBA no alteró su calendario de partidos al conocerse la noticia. Sin embargo, los Spurs de San Antonio y los Raptors de Toronto incurrieron voluntariamente en infracciones al reloj de disparo de 24 segundos al comienzo de su partido, para honrar a Bryant, quien usó el número 24 durante la segunda mitad de su carrera.

Bryant inauguró una compañía productora y debutó en el ámbito de los espectáculos tras su retiro.

En 2018, obtuvo un premio Oscar por su contribución con “Dear Basketball”, un cortometraje animado sobre su relación con el deporte. Produjo también contenido para ESPN.

Bryant tuvo una de las mejores carreras en la historia reciente de la NBA y se convirtió en uno de los jugadores más populares del baloncesto, el rostro de los Lakers. Fue el Jugador Más Valioso de la liga en el 2008 y fue seleccionado 12 veces al Mejor Equipo Defensivo.

Junto con Shaquille O’Neal formó una complicada pero productiva asociación para guiar a los Lakers a los títulos en el 2000, 2001 y 2002. Más adelante ganó otros dos, en el 2009 y el 2010 con el español Pau Gasol.

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