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PHOENIX, Arizona - El jefe de policía de la zona metropolitana de Phoenix se hizo de una reputación al desafiar a todos los que decían que no era su trabajo ejercer las leyes migratorias. Pero la testaruda postura de Joe Arpaio comienza a salirle cara, y los contribuyentes quizá tengan que pagar la cuenta.

El alguacil de seis términos sabrá durante la audiencia que comenzará el jueves si enfrentará multas civiles por desobedecer las órdenes del juez en un caso de discriminación racial o si será llamado a una corte penal en los mismos términos.

Para mediados del próximo año, el condado de Maricopa habrá gastado 125 millones de dólares defendiendo a Arpaio de demandas durante sus 22 años en el cargo. Eso incluye 50 millones de dólares en el caso de discriminación y 74 millones en fallos, acuerdos y gastos legales para la jefatura de policía, cubriendo temas que van desde demandas por muertes en sus cárceles hasta las fallidas investigaciones de sus enemigos políticos. La reanudación esta semana de las audiencias que comenzaron en abril, podría engordar la cuenta.

"¿Qué tanto debemos gastar por las acciones del sheriff antes de que haya una indignación pública?", dijo el supervisor del condado de Maricopa, Steve Gallardo, un añejo detractor de Arpaio que trabaja en la junta que aprueba el gasto de fondos de los contribuyentes en el caso de discriminación.

Los gastos de los contribuyentes no han mermado lo suficiente la popularidad de Arpaio como para quitarlo del cargo. Su fuerza política ha disminuido con los años, pero su devota base de seguidores y su impresionante capacidad de recaudación lo han ayudado a salir avante. Gastó 8 millones de dólares durante su campaña de reelección de 2012 y ya tiene 2 millones a la mano para la contienda el año entrante por un séptimo término.

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