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Phoenix Police Department is actively seeking minority police officer recruits for training at Arizona Law Enforcement Academy.

El Departamento anda en busca de oficiales de policía latinos, que ayuden a mejorar la relación entre la autoridad y la comunidad

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Julio Cárdenas fue criado en Dateland, Arizona, un pueblo a unas 100 millas al suroeste de Phoenix, donde la mayoría de los habitantes son latinos y la industria de agricultura atrae cada vez más a trabajadores campesinos.

Cuando Cárdenas se hizo oficial de la policía de Phoenix, su superior al mando lo ubicó en el recinto de Maryvale, una área predominante latina al oeste de Phoenix. Ahí entendió el valor de ser bilingüe.

"Había unos días en que pasaba todo mi turno traduciendo. A la gente (que no habla inglés) les daba un sentido de calma y comprensión. (Ellos) sentían que podían abrirse un poco más", señaló el veterano, quien tiene 8 años de experiencia en el departamento.

Cerca del 41 por ciento de los 1.5 millones de residentes en Phoenix son latinos, según el Censo de Estados Unidos de 2010. Hasta al fecha hay 2,769 oficiales en ésta ciudad, de los cuales sólo 440 son hispanos (16%).

Ahora Cárdenas tiene la misión de reclutar a otros hispanos como él. Forma parte de un equipo de seis personas que encabeza Joe Yahner, jefe de policía de Phoenix, para contratar a 300 nuevos oficiales en los próximos tres años.

"Queremos tener un departamento que refleje a la comunidad", señaló Yahner. "Queremos contratar a oficiales que viven aquí, que fueron criados aquí".

La meta del departamento es encontrar candidatos calificados y aumentar la diversidad. Esperan que eso ayude a mejorar las relaciones con una comunidad que incluye a indocumentados, quienes siguen desconfiando de las autoridades en un estado que tiene una reputación de xenofobia.

Es por ello que Phoenix debe capacitar nuevamente a los oficiales que trabajaron ahí por los últimos diez años de cómo ver a los hispanos, señaló Ray Ybarra Maldonado, abogado de inmigracion y defensa criminal.

La mayoría de inmigrantes hispanos vienen de países donde la gente tiene miedo de la policía. La policía de Phoenix tiene el trabajo de tratar de cambiar esa actitud y esto tomará tiempo para cumplirlo, agregó Maldonado.

"Creo que es genial que quieren contratar a gente nueva, pero tenemos que reparar las heridas de la última década y antes", afirmó Maldonado.

Parte de la razón de que los números de hispanos estén tan bajos es que el departamento solamente ha contratado 26 oficiales desde 2009, agregó Yahner. Eso combinado con la pérdida de empleos resultó en la la disminución por 363 oficiales, según datos del departamento. Yahner confirmó que 46 candidatos pasarán por la academia en 2015.

Tener más oficiales hispanos ayudará a las relaciones entre la comunidad y policía, pero los oficiales que no son hispanos también se tienen que dedicar a conocer a la comunidad, señaló María Jesus Cervantes, portavoz de Chicanos por la Causa.

"Cuando servidores públicos tienen mejor entendimiento sobre la cultura y costumbres, otros factores influyen para conocer mejor a la comunidad que sirven", agregó Cervantes. "Crece la confianza por lo tanto mejora a la relación entre ambos que obviamente resulta en tener mejor servicio y seguridad para todos".

Cárdenas ya participó en algunos eventos de reclutamiento, los cuales incluyen clases de orientación que se expondrán en bibliotecas, colegios y universidades.

Los candidatos deben tener 21 años al graduarse de la academia y haber pasado antes un examen escrito y de salud.

"Al final del día, cuando tu haces una diferencia en la vida de alguien, cuando llega ese apretón de manos de una persona, no tiene precio", dijo Cárdenas y agregó "es una carrera que te va a recompensar por el resto de su vida".

Las reporteras Megan Cassidy y Beatriz Limón contribuyeron a esta nota

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