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Inicia el último cuarto de la campaña regular de la NFL y aún no hay nada definido, con una excepción: los Panthers de Carolina estarán en playoffs. Con registro de 12-0 y 16 triunfos consecutivos en temporada regular desde el año pasado, Carolina es el único equipo con el boleto en la mano para la postemporada.

La semana 14 es crucial para que un puñado de equipos defina si van a mantenerse en la lucha. A falta de cuatro juegos de campaña regular, existen 20 equipos con opciones de clasificarse a postemporada y la lucha por la cima divisional se intensifica en los dos sectores más mediocres, el Sur de la AFC, en el que Colts de Indianápolis y Texans de Houston comparten el liderato, y el Este de la NFC en el que Giants, Eagles y Redskins tienen el mismo registro de 5-8 y Dallas está tan solo a un juego de distancia.

En la Conferencia Americana, que sigue sin entregar su primer pase a la postemporada, 11 de los 16 equipos tienen posibilidades reales y dos de ellos se miden frente a frente en el encuentro más atractivo de la jornada.

STEELERS-BENGALS

La ofensiva de Pittsburgh dio muestras de su potencial la semana pasada al anotar 41 puntos y sumar más de 500 yardas totales en la paliza sobre los Colts. Ahora tiene una prueba mucho más complicada y que podría ser un parteaguas en sus aspiraciones: una visita a Cincinnati, un equipo que actualmente tiene la cuarta mejor ofensiva en puntos permitidos y la defensa que menos admite.

Los Bengals vienen de aceptar 74 puntos en sus últimos seis juegos, 12,3 por partido, incluyendo los 34 que le permitieron a Arizona. Fuera de eso son 40 en cinco partidos, ocho por juego. El domingo tendrán las manos llenas ante unos Steelers que vienen de ganar tres de los últimos cuatro con promedio de 529 yardas totales y 35,7 puntos por partido en ese lapso.

Cincinnati actualmente posee el primer lugar en la clasificación a playoffs en la Conferencia Americana por criterios de desempate con Broncos y Patriots, por lo que están conscientes que un descalabro podría enviarlos al tercer puesto y, por lo tanto, a la primera semana de playoffs, de donde no han avanzado los últimos cuatro años.

Por el momento, esos mismos criterios de desempate tienen a Pittsburgh fuera de postemporada, al empatar la marca con Chiefs y Jets, por lo que un revés los alejaría aún más del primer gran objetivo.

PATRIOTS -TEXANS

Pese a que ambas escuadras vienen de perder sus respectivos encuentros, se mantienen bien metidas dentro de la pelea a postemporada. Los Patriots tienen un cómodo colchón de tres juegos en el Oeste de la AFC pese a perder juegos consecutivos por primera vez desde 2012, mientras que Texans está empatado en la cima del Sur de la AFC.

La ofensiva de los Patriots se ha visto particularmente castigada por las lesiones, pero la buena noticia es que podrían recuperar el domingo al estelar tight end Rob Gronkowski, dándole un blanco seguro al quarterback Tom Brady, líder de la NFL en yardas (3.912) y touchdowns (31).

Es posible que Brady sea apresurado gran parte de la noche por la agresiva línea defensiva de Houston, encabezada por el estelar defensive end, J.J. Watt, quien suma 9,5 capturas en sus últimos seis juegos en los que su equipo tiene marca de 4-2.

EL RESTO DE LA JORNADA

La semana 14 inició el jueves con el triunfo de los Cardinals 23-20 sobre los Vikings de Minnesota. Los encuentros del domingo: Redskins-Bears, Seahawks-Ravens, Falcons-Panthers, Titans-Jets, Chargers-Chiefs, 49ers-Browns, Bills-Eagles, Lions-Rams, Colts-Jaguars, Saints-Buccaneers, Raiders-Broncos y Cowboys-Packers. El lunes se cierra la jornada con la visita de los Giants de New York a los Dolphins de Miami.\

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