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LOS ÁNGELES, California - Ningún título mundial estará en juego el sábado, cuando Leo Santa Cruz suba al cuadrilátero del Staples Center para enfrentar a Abner Mares. Los dos púgiles saben que el ganador sólo será el monarca extraoficial de Los Ángeles, y esa recompensa les basta.

Santa Cruz (30-0-1 con 17 nocauts) expone su foja invicta ante Mares (29-1-1, con 15 nocauts), en un atractivo duelo entre dos peleadores con muchas semejanzas entre sí. Ambos nacieron en México y se criaron en el área de Los Ángeles. Ocasionalmente se enfrentaron durante entrenamientos mientras construían sus carreras paralelas hasta ascender en el mundo del boxeo durante la última década.

Hay una similitud más: Los dos son talentosos en el golpeo y suelen ofrecer buenos combates.

"Es una gran pelea para Los Ángeles", comentó Santa Curz, quien creció en el vecindario de Lincoln Heights. "Todos en la ciudad querían que peleáramos y ahora lo verán. Estamos emocionados y contentos por dar una gran pelea a los fanáticos".

Mares peleó por el equipo olímpico mexicano, pero el ex monarca en tres divisiones creció en Hawaiian Gardens, un decadente suburbio al sureste de Los Ángeles. Luego de sufrir su primera derrota, Mares buscó insistentemente la pelea con Santa Cruz.

"Se siente bien pelear en mi casa", dijo Mares. "Ha pasado mucho tiempo desde la última vez que peleé aquí en Los Ángeles. Una cartelera en el Staples Center significa mucho para mí y para mis seguidores… Trabajé muy duro por esta oportunidad. Pero le dedico esto a todos, a mi familia y a mi gente. He trabajado duro por ellos todos los días en el gimnasio".

La carrera de ambos púgiles es manejada por Al Haymon, el gurú de la empresa Premier Boxing Champions, la cual ha sido criticada por mostrarse ocasionalmente cautelosa a la hora de pactar contiendas. Pero nadie ha cuestionado este pleito entre dos de los mejores boxeadores de categorías livianas, quienes se encuentran en un buen momento.

Ambos participaron para que el combate fuera posible. Mares comenzó a retar a Cruz a través de distintos medios de comunicación desde hace meses. Santa Cruz afirma que le pidió a Haymon acordar el combate lo antes posible.

Santa Cruz se consolidó como un púgil en ascenso con una serie de victorias impresionantes en preliminares de peleas destacadas. En su currículum abundan los combates entretenidos, en los que ha hecho gala de su poder y talento.

Sin embargo, su carrera se estancó en los últimos años, cuando aceptó una serie de pleitos contra rivales considerados débiles, en vez de arriesgar su reputación ante los mejores.

"En cada pelea he aprendido cosas", dijo. "Definitivamente soy un fajador, pero puedo boxear también. Quiero liquidar a mi oponente desde el comienzo".

Con tres victorias seguidas, Mares ha vuelto a buscar el título, dos años después de su única derrota, ante el mexicano Jhonny González en el primer asalto. Santa Cruz peleó en esa misma cartelera en el StubHub Center, en agosto de 2013, y conquistó el cetro supergallo por el Consejo Mundial de Boxeo (CMB), imponiéndose al mexicano Víctor Terrazas.

"Mi experiencia será la clave en esta pelea", aseguró Mares. "He enfrentado a rivales más duros y he sido tres veces campeón… Siempre que peleo con alguien de este nivel, surge lo mejor de mí".

Aunque será apenas la segunda pelea de Santa Cruz en la división de los pluma, ambos contrincantes figuran junto con Nicholas Walters, Vasyl Lomachenko y Gary Russell Jr como los nombres principales en las 126 libras (57,1 kilogramos).

Si su primer pleito es tan atractivo como muchos esperan, Mares y Santa Cruz podrían catapultarse a nuevos niveles, ante los fanáticos de la ciudad donde crecieron.

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